飛行機の発明者、気球を飛ばす―アメリカ海軍気球母艦

 気球の一種に"Kite Balloon"なるものが存在する。浮力を浮揚ガスの静的浮力のみに依存せず、気嚢の形状による動的浮力(揚力)も加えるもので、安定尾翼を持つ流線型の気球である。日本語訳は「凧式気球」であるらしい。

Observation balloon,Wikipedia(en)より
第一次世界大戦後半、連合軍で運用中の凧式気球(出典:Observation balloon,Wikipedia(en)より)

 この型式の気球は、陸上で観測気球・阻塞気球として用いられたほか、海上でも主力艦の弾着観測に使用されている。第一次世界大戦においては、対潜監視用として船団護衛にも用いられている。

Photo #: NH 89154 HMS Erin (British Battleship, 1914), Naval History & Heritage Commandより
凧式気球を運用中の英戦艦エリン(1918)(出典:Photo #: NH 89154 HMS Erin (British Battleship, 1914), Naval History & Heritage Commandより)

 意外に複雑な索具が見てとれるが、ただでさえかさばる上に気象条件の変化に脆弱な気球を海上で運用するのは、浮揚ガスとして用いる大量の水素の危険性とあいまって、相当な苦労が伴ったと思われる。

Kite applications,Wikipedia(en)より
凧式気球を運用中の米戦艦アリゾナ(出典:Kite applications,Wikipedia(en)より)

 そこで、アメリカ海軍は専用の母艦を用意した。建造中の貨物船を買い上げて1921年12月に竣工した気球母艦は、ライト兄弟(の弟)にちなんでUSS Wright (ライト,AZ1)と命名された。

USS Wright (AV-1),Wikipedia(en)より
気球母艦ライト(出典:USS Wright (AV-1),Wikipedia(en)より)

 一見何の変哲もない船だが、気球運用の為に船体後部に"ballon well"が設けられている。
USS Wright, Kite Balloons to Airships...the Navy's Lighter-than-Air Experienceより
凧式気球を運用中のライト(絵画)

USS Wright, Kite Balloons to Airships...the Navy's Lighter-than-Air Experienceより
"ballon well"の凧式気球
(いずれも出典:Kite Balloons to Airships...the Navy's Lighter-than-Air Experienceより)

 この頃までに各国海軍でも同種の艦が誕生しているが、中でもイギリスは第一次世界大戦中から運用を行っている。なお、凧式気球には大きく分けてフランス式(カコー式)とドイツ式があり、尾翼が三翼のものがフランス式、一翼のものがドイツ式である。

Kite applications, Wikipedia(en)より
(出典:HMS Canning, Wikipedia(pl)より)

 有人動力飛行に始めて成功した重航空機(HTA)の先駆者は、自分の名前が軽航空機(LTA)の母艦に用いられたことをどのように受け止めていたのだろうか。
 もっとも、この頃すでに海上での凧式気球の運用は終焉を迎えつつあり、ライトが実際に凧式気球を運用したのは1922年6月までのわずか半年であった。その後は水上機の運用を支援する任務に就いていたらしい。

 艦種記号AZは"Lighter-than-Air Aircraft Tender(気球母艦)"の意味で、後に"Airship Tender(Lighter-than-Air)(飛行船母艦)"に変更されるが、実際に飛行船を運用していたかというとそうでもないようだ。ライトは1926年に水上機母艦に改装され、艦種記号はAVとなって、アメリカ海軍気球母艦の短い歴史は終わった。
 その後、ライトは第二次世界大戦にも参加し、その艦名を軽空母(CVL-49)に譲ってSan Clemente(サン・クレメンテ,AG-79)と改名した後、1946年に除籍されている。

 アメリカ海軍はまた一方で、給油艦Patoka(パトカ,AO9)を改装し、125feetの係留用マストを装備して飛行船を運用している。もっとも、改装後も類別上はAO(給油艦)のままであった。

USS Shenandoah (ZR-1), Airship 1923-1925 -- Landing on and Moored to Ships, Naval History & Heritage Commandより
(出典:USS Shenandoah (ZR-1), Airship 1923-1925 -- Landing on and Moored to Ships, Naval History & Heritage Commandより,遠景に写っている艦は恐らくライト)
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